Home Overzicht Het verhaal van: Ricky Don’t Loose That Number van Steely Dan

Het verhaal van: Ricky Don’t Loose That Number van Steely Dan

0

Begin jaren ’70 breken Walter Becker (1950-2017) en Donald Fagen door als jazzrockduo Steely Dan. In 1974 verschijnt hun derde studioalbum Pretzel Logic. Hoewel openingsnummer Ricky Don’t Lose That Number’ in Nederland niet verder komt dan de achttiende plaats, groeit het wereldwijd uit tot hun grootste hit.

Lewis Daniels

De teksten van Becker en Fagen zijn zo raadselachtig dat er een Steely Dan Dictionary bestaat om de poëzie en de vermeende geheime boodschappen van het duo te verklaren. De twee hebben hun woorden nooit toegelicht, wat het mysterie alleen maar groter maakt. Wel vertelden ze dat hun songs vaak gaan over fictieve personen en het New York – en Los Angeles- gevoel hebben, de steden waar ze het meest woonden en werkten. De naam van hun band is al even opmerkelijk. In het boek Naked Lunch van William S. Burroughs is Steely Dan een grote, door stoom aangedreven dildo. Anno 2021 zouden de maatschappijbewuste Becker en Fagen waarschijnlijk kiezen voor een windmolen als voedingsbron.

Het tweetal kent elkaar sinds 1967. Ze zitten op hetzelfde college in New York en spelen in bands. Twee jaar later verhuizen ze naar Los Angeles, waar ze met hulp van een producer een eigen band beginnen. Hun eerste single Dallas wordt geen succes. Het debuutalbum Can’t Buy a Thrill slaat wel aan. De daarvan afkomstige single Do it Again haalt in Nederland de tiende plek in de Top 100.

Over Ricky Don’t Lose That Number gaan direct na het verschijnen al geruchten rond. Door de zin ‘send it off in a letter to yourself ‘ in het refrein, wordt gedacht dat ‘that number’ jargon is voor een joint. Als Ricky de joint naar zichzelf stuurt, is die veilig vervoerd. Tijdens een interview in 1985 ontkracht Walter Becker deze theorie. Volgens een op dat moment zeldzaam openhartige Donald Fagen gaat het liedje over een meisje op wie hij tijdens zijn studie verliefd was. Deze verklaring sluit deels aan op een in 2006 gepubliceerd artikel in Entertainment Weekly. Schrijver en kunstenaar Rikki Ducornet gaat naar dezelfde vrije kunstenacademie als Donald Fagen en ontmoet hem op een universiteitsfeest. Ze is dan zwanger en getrouwd. Fagen geeft haar – met een andere betekenis dan in de single – zijn nummer. Hij intrigeert haar en Ducornet overweegt hem te bellen. Later ziet ze daar toch vanaf. Fagen ontkent altijd haar zijn nummer te hebben gegeven.

In het ruim een kwartier durende Dupree’s Paradise zingt Frank Zappa (1940-1993) na een tirade over Suzi Quatro op cynische wijze de woorden Rikki Don’t Lose That Number, wat voor nog meer discussies zorgt. Volgens sommige fans luisterde Zappa nooit naar muziek van anderen en kende hij daarom Steely Dan niet. Andere fans geloven dat Zappa de muziek van Becker en Fagen juist waardeerde. In 2013 vertelt Fagen in het Amerikaanse muziekblad Rolling Stone dat hij en Becker geen fan zijn van Rikki Don’t Lose That Number. Hij vindt het geen slecht nummer en goed geschreven, maar simpel en te veel door hem gespeeld. Hij is luistermoe.

Het gebruik van jazzelementen is kenmerkend voor Steely Dan. De keyboardriff in Rikki Don’t Lose That Number komt, net als in Don’t You Worry ‘bout a Thing van Stevie Wonder, uit Song For My Father van jazzcomponist en pianist jazz Horace Silver. De drie nummers beginnen vrijwel hetzelfde.

De vijf albums na Pretzel Logic zijn allemaal succesvol, maar in 1982 breekt een periode van stilte aan. Van een breuk tussen Becker en Fagen is volgens beiden geen sprake. Donald Fagen neemt het nostalgische en nog steeds hoog gewaarde album The Nightfly op, dat een commercieel succes wordt. Aanvankelijk is hij blij met het succes, later blijkt hij muzikaal uitgeput. Door een schrijversblok, angst en depressie luistert hij jaren niet naar het album. In 1983 komt het Italiaanse muziekproject Club House met Do It Again Medley with Billie Jean. De single is een mix van Steely Dans Do it Again en nummer één hit Billie Jean van Michael Jackson. Het nummer is vooral een hit in België, Ierland, Nederland en het Verenigd Koninkrijk.

Eind jaren ’80 maakt Fagen de single Century’s End voor de soundtrack van de dramafilm Bright Lights, Big City met Michael J. Fox in de hoofdrol. Zowel de film als de muziek halen niet het succes van voorgaande projecten van de muzikant en de acteur.

Walter Becker neemt in de jaren ’90 twee soloalbums op. Steely Dan is dan alweer vier jaar herenigd en blijft onverminderd populair onder de fans. Najaar 2017 overlijdt Becker op 67-jarige leeftijd aan de gevolgen van slokdarmkanker. Donald Fagen speelt nog steeds in Steely Dan en wordt begeleid door The Nightflyers.

Check steelydandictionary.com